1. Descripción morfológica

Dos pares de alas membranosas bien desarrolladas, con pocas venas transversas y cubiertas de escamas; piezas bucales generalmente suctoras; metamorfosis completa con fase de huevo, larva, pupa y adulto; las larvas suelen tener ocho pares de apéndices.

Polilla mediterránea de la harina (Ephestia kuehniella):


20 a 25 mm de envergadura alar; parte superior del ala anterior: banda interior oblicua, irregular, moteada o rayada, sin banda pálida a lo largo del borde interior; banda exterior oscura.

Polilla de los frutos secos(Plodia interpunctella):

10 a 15 mm de envergadura alar; parte superior del ala anterior: tercio interior, beis amarillento pálido; resto de color bronce.

2. Distribución Geográfica

Polilla mediterránea de la harina

Originaria de Centroamérica, ahora es cosmopolita. Constituye un problema especial en fábricas de piensos, panaderías e incluso en locales dedicados al catering. Aunque generalmente se produce una sola generación, los adultos pueden sobrevivir todo el año en climas cálidos y dar lugar a entre 4 y 6 generaciones.

Polilla india de la harina o Polilla de los frutos secos

Especie cosmopolita originaria de América del Sur. Sobrevive todo el año en climas cálidos.

3. Relevancia como plaga

Las larvas de polilla pueden causar daños considerables en los productos almacenados cuando se alimentan de ellos o los contaminan con sus propios productos, como telillas y deyecciones. Los adultos no causan daños, porque ingieren alimento líquido y agua o no se alimentan en absoluto. Los subproductos de las larvas (telillas y deyecciones) son especialmente problemáticos. Las telillas pueden cubrir completamente la mercancía y bloquear máquinas y conductos. El problema se acentúa cuando se mezclan con deyecciones, comida y residuos en general.

Polilla mediterránea de la harina

Las telillas larvales pueden provocar obstrucciones importantes en las fábricas de piensos. Las larvas agujerean las sedas de tamizado y pueden alcanzar también los productos acabados.

Polilla india de la harina

Otra especie particularmente problemática para la industria de la fruta desecada. Ataca también los cereales, las semillas oleaginosas y los frutos secos. En ocasiones, las telillas de las larvas pueden causar serios problemas.

4. Ciclo de vida

El desarrollo larval depende en gran medida de la temperatura ambiente y del alimento disponible. Las larvas son características y fácilmente identificables: cabeza desarrollada; cuerpo claramente segmentado; 3 segmentos torácicos, cada uno de los cuales posee un par de patas con 5 articulaciones; 10 segmentos abdominales: los segmentos 3 a 6 llevan patas falsas (propodios) con extremos provistos de diminutos ganchos para sujetarse; el décimo segmento lleva un par de abrazaderas.

Polilla mediterránea de la harina
El apareamiento tiene lugar inmediatamente después de emerger el adulto. La puesta, de hasta 350 huevos, puede quedar adherida a diferentes alimentos mediante una secreción pegajosa. Los huevos eclosionan entre 4 y 28 días después, y las larvas, de color blanco o rosado, tejen tubos de seda en los que viven. Las larvas completan su desarrollo después de 3 a 5 mudas, con 15 a 19 mm de longitud. Llegado este momento, se alejan del alimento y se empupan durante 7 a 16 días en los rincones oscuros de los edificios o las máquinas. En climas templados, las polillas hibernan como larvas pero, a diferencia de otras especies, suelen permanecer en los alimentos.

Polilla india de la harina
Las hembras producen hasta 500 huevos de color blanco grisáceo que eclosionan en 1 a 18 días, según las condiciones. Las larvas deambulan por el alimento y lo cubren con seda a medida que se desplazan.

Su color depende del tipo de alimento:

generalmente son de blanquecinas, aunque pueden tener matices de color marrón rosado o verde. Las larvas completan su desarrollo después de 4 a 7 mudas, con una longitud de 12 mm.

En esta especie, el alimento y las condiciones ambientales influyen sobremanera en la fase larval, de forma que el desarrollo puede durar entre 13 y 288 días. Una vez maduras, las larvas abandonan el alimento y tejen gruesos capullos blancos en los que se desarrollará la pupa, de 7 mm de longitud. Los adultos emergen después de 12 a 43 días en fase de pupa. Las polillas pueden hibernar como larvas en estado de diapausa, dentro de un capullo de seda.

5. Medidas de control

El método y la coordinación de las medidas de control contra las polillas dependen de cada especie. Las larvas son muchas veces difíciles de alcanzar, porque se ocultan en los alimentos o la estructura de los edificios y no son visibles hasta que migran.

Evaluación de las infestaciones
Para atrapar a las polillas de los productos almacenados se utilizan trampas adhesivas. Sobre la superficie pegajosa que las atrapa, y que está parcialmente protegida de la intemperie, se fijan cápsulas atrayentes que contienen feromonas. Acto seguido, la trampa se cuelga a unos 2 ó 3 m de altura sobre el suelo. Son más eficaces en lugares libres de polvo. Como alternativa, pueden utilizarse trampas de embudo, generalmente de plástico, formadas por un sistema de embudos que lleva a una cámara en la que las polillas quedan atrapadas y mueren por efecto de una tira tóxica, agua o detergente. Incluyen un cebo de feromonas y son especialmente útiles en lugares polvorientos. Las trampas más simples consisten en un cuenco de agua con algo de detergente. Sea cual sea el sistema que se utilice, debe observarse el oportuno protocolo.

a) Higiene/gestión

Es importante, a fin de evitar condiciones favorables para el desarrollo de las infestaciones de polillas. Los almacenes deben construirse de forma que garanticen el mantenimiento de condiciones de almacenamiento correctas y faciliten las tareas de limpieza. Es preciso reducir al mínimo las grietas y ranuras que pueden servir de refugio. Las pilas de productos han de situarse ordenadamente sobre palets, separados del suelo, dejando un espacio entre pilas para favorecer la ventilación, las inspecciones periódicas y el tratamiento con insecticidas, si fuera necesario. Un buen embalaje es fundamental para evitar que entren las larvas.

Los derrames han de limpiarse inmediatamente, y los productos infestados deben fumigarse o destruirse en el acto. Los productos no contaminados no deben almacenarse cerca de materiales infestados.

En el caso de las polillas domésticas y de la ropa, es necesario inspeccionar y limpiar periódicamente los tejidos y eliminar, si es posible, los lugares de reproducción alternativos como, por ejemplo, nidos de pájaros. Conviene recordar que los tejidos sucios constituyen para estos insectos una dieta más atractiva que los limpios.

b) Control mediante insecticidas

Para obtener los mejores resultados es preciso combinar las medidas de control mediante insecticidas con una buena higiene.

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